A la conquête de l’Artique : La dernière frontière

e 14 décembre 2017, Vladimir Poutine a donné sa conférence de presse annuelle de fin d’année, qui a duré près de quatre heures et a été télévisée dans toute la Russie. Les médias britanniques et américains se sont concentrés sur l’annonce peu surprenante de Poutine qu’il allait se présenter à la réélection en 2018. Une histoire beaucoup plus intéressante est passée largement inaperçue.

Quelques jours plus tôt, Poutine était revenu des déchets gelés de la Sibérie, à près de 400 milles au nord du cercle polaire arctique. Il venait d’ouvrir l’usine de gaz naturel liquéfié de Yamal, d’une valeur de 19 milliards de livres sterling. Yamal LNG a été construit par Novatek, le plus grand producteur de gaz privé de Russie, avec des prêts de banques publiques (2,8 milliards de livres sterling), du Fonds national russe (1,6 milliard de livres sterling) et, surtout, de banques chinoises (8,5 milliards de livres sterling).

Novatek détient 50,1 % de Yamal LNG. Le géant pétrolier français Total et la China’s National Petroleum Corporation détiennent chacun 20 %, tandis que le Silk Road Fund, contrôlé par l’État chinois, détient une part de 9,9 %. Avec l’usine sœur de Yamal, Arctic LNG 2, qui devrait entrer en service en 2023, la Russie vise à faire du Qatar le plus grand exportateur mondial de gaz naturel liquéfié d’ici moins d’une décennie.

Devant les médias du monde entier au Kremlin, Poutine a cité le scientifique et polymathe russe du XVIIIe siècle, Mikhaïl Lomonosov, qui avait déclaré que la Russie s’étendrait à travers la Sibérie. Poutine a actualisé cette ligne pour notre époque : « Maintenant, la Russie doit s’étendre à travers l’Arctique », a-t-il dit.

Le changement climatique est la condition préalable essentielle. En août 2017, le Russe Christophe de Margerie, le premier méthanier brise-glace au monde, a effectué un voyage record du monde de la Norvège à la Corée du Sud en seulement 19 jours en empruntant la route maritime du Nord (le long de la côte arctique de la Russie, de Mourmansk au détroit de Béring). S’il avait suivi la route habituelle via le canal de Suez et l’océan Indien, le voyage aurait duré près d’un mois. Mais la fonte récente de la calotte glaciaire de l’Arctique transforme le transport maritime mondial et la géopolitique internationale.

Les Russes construisent 15 nouveaux superpétroliers GNL, chacun avec une capacité de brise-glace intégrée, afin d’ajouter à leur flotte existante de 40 brise-glace. Et ils ne sont pas les seuls. À la fin du XIXe siècle, les grandes puissances se sont engagées dans une course pour l’Afrique. Aujourd’hui, au XXIe siècle, une ruée vers l’Arctique est en cours. Dans l’un des paysages les plus sombres du monde, la course est lancée pour le gaz, le pétrole et le poisson et pour contrôler les voies de navigation émergentes du Grand Nord.

L’Arctique est en cause, surtout parce qu’il n’appartient à personne. Contrairement à l’Antarctique – gouvernée depuis 1959 par le Traité sur l’Antarctique, qui a fait du continent une réserve scientifique et interdit toute activité militaire – la région polaire du Nord est l’un des endroits les moins réglementés de la planète. Il y a plus de règles, même dans l’espace extra-atmosphérique. Tous les États de l’Arctique se disputent maintenant la position alors que la région s’ouvre littéralement. Et plusieurs États non arctiques cherchent à exercer une influence, avec des fonds importants et une vision stratégique réelle venant de Pékin. Il est temps que l’Occident fasse attention.

Comment cela s’est-il produit ? Il y a un siècle, le Grand Nord était encore inconnu – un terrain de jeu épique pour les explorateurs tels que Fridtjof Nansen et Roald Amundsen ; le foyer des chasseurs-pêcheurs inuit indigènes au Groenland et en Amérique du Nord, et des éleveurs nomades de rennes en Laponie et en Sibérie. Après 1945, cependant, ces eaux glacées ont pris une importance stratégique. En fait, pendant la guerre froide, l’Arctique s’est classé parmi les priorités en matière de sécurité.

L’armement initial de la région a commencé lorsque les deux superpuissances ont mis au point des bombardiers stratégiques, puis des missiles balistiques capables de transporter des armes nucléaires à travers le pôle Nord. Au cours de ce processus, les terres vides ont commencé à être aménagées. Bientôt, les militaires américains et canadiens avaient établi une présence militaire majeure, avec une série de stations radar de haute technologie de l’Alaska à Terre-Neuve. L’OTAN a également construit des bases au Groenland, en Islande et en Norvège. Une deuxième vague a suivi à partir de la fin des années 1970 en raison du déploiement de missiles de croisière à lancement aérien et maritime et de leurs essais dans les territoires polaires de l’Ouest. Entre 1955 et 1990, l’URSS a effectué 130 essais nucléaires souterrains sur son site d’essai nord de l’archipel de Novaya Zemlya.

Dans les années 1980, les mers arctiques, souvent couvertes de glace, sont devenues la principale arène opérationnelle d’une nouvelle génération de sous-marins d’attaque à propulsion nucléaire. En effet, 60 % des forces nucléaires stratégiques russes basées sur des sous-marins étaient basées ou opérant à proximité de la péninsule de Kola, très près de la Norvège. En conséquence, les tensions entre superpuissances ont atteint de nouveaux sommets dans les eaux polaires européennes.

Les années au pouvoir de Mikhaïl Gorbatchev entre 1985 et 1991 ont été marquées par des changements historiques, mais ont laissé des héritages ambigus. D’une part, malgré tous les accords sur la réduction des armements et les espoirs ardents d’un nouvel ordre mondial après l’effondrement de l’URSS, l’Arctique lui-même n’a jamais été désarmé. Les sous-marins nucléaires russes et américains et les bombardiers équipés de missiles de croisière ont continué à s’y cacher, jouant à leurs jeux du chat et de la souris. Et aucun des deux pays n’a réaligné ses lanceurs de missiles arctiques pour les éloigner de leurs cibles de la guerre froide. De plus, de nombreux bombardiers soviétiques autrefois stationnés en Europe de l’Est, ainsi que des navires de la flotte soviétique de la mer Noire expulsés de la Crimée, n’ont été déplacés que vers le nord de la Russie. Les terres gelées et les mers glacées au-dessus du cercle polaire arctique sont devenues le dernier front de bataille potentiel.

Mais il y avait une autre facette de l’héritage de Gorbatchev – son initiative de Mourmansk de 1987. Il voulait transformer l’Arctique en une « zone de paix » internationale, appelant à des zones exemptes d’armes nucléaires et à des restrictions sur les activités navales. Il a encouragé le développement conjoint des ressources, la coopération environnementale et l’ouverture de la Route maritime du Nord aux navires étrangers. L’initiative de Gorbatchev répondait parfaitement aux préoccupations du mouvement vert en Occident et à la prise de conscience croissante des effets du changement climatique, notamment la fonte visible de la calotte glaciaire.

Ainsi, dans les années 1990, bien que l’Arctique soit demeuré rempli de reliques militaires de la guerre froide, il est aussi devenu le terrain d’essai d’une approche plus coopérative des relations internationales. En 1991, les huit pays arctiques (ceux dont le terrain est situé au-dessus du cercle arctique) – Norvège, Suède, Finlande, Russie, États-Unis, Canada, Danemark et Islande – se sont réunis avec des représentants des peuples autochtones et ont signé la Stratégie de protection de l’environnement arctique. Cinq ans plus tard, il s’est transformé en Conseil de l’Arctique – un forum pour promouvoir la gouvernance coopérative dans la région tout en évitant catégoriquement les questions militaires.

Au cours de la dernière décennie, l’importance politique du Conseil de l’Arctique s’est accrue parce que l’océan Arctique a dégelé à un rythme record. L’étendue de la glace en septembre 2017 était 25 % plus petite que les moyennes de fin d’été entre 1981 et 2010. Mais cette calamité géophysique est aussi une opportunité économique pour les pays développés, ouvrant de nouvelles perspectives pour la pêche et la navigation. Par conséquent, un plus grand nombre de pays ont cherché à devenir membres du Conseil de l’Arctique. Les huit États fondateurs, qui forment les membres permanents du Conseil, ont accordé le statut d’observateur à plusieurs États d’Europe et d’Asie de l’Est. Par exemple, la Grande-Bretagne – observateur permanent auprès du Conseil depuis 1998 – s’est désignée comme « le plus proche voisin de l’Arctique », bien qu’il ne soit pas clair s’il y a de la substance derrière la rhétorique. N’étant pas en reste, la Chine, observateur permanent depuis 2013, se définit comme une nation « proche de l’Arctique », même si son point le plus septentrional se situe à environ 900 milles au sud du cercle polaire.

Pour l’instant, le climat de coopération au sein du Conseil de l’Arctique est toujours d’actualité. Le 30 novembre 2017, les cinq nations ayant des côtes arctiques – le Canada, le Groenland (Danemark), la Norvège, la Russie et les États-Unis – ainsi que la Chine, le Japon, la Corée du Sud, l’Islande et l’UE, ont achevé les négociations à Washington, DC. Ils ont convenu d’interdire pendant 16 ans la pêche non réglementée dans les eaux internationales du Haut-Arctique nouvellement libres de glace – l’équivalent de la taille de la Méditerranée – ou du moins jusqu’à ce que les scientifiques soient en mesure d’analyser l’écologie de l’océan à dégel rapide et de mettre en place un plan de pêche durable.

Cet accord doit encore être signé et ratifié – ce qui n’est pas une tâche facile étant donné la négation du changement climatique par Trump – mais les négociations réussies sont considérées comme une étape majeure dans les efforts de conservation et un exemple de ce que les diplomates appellent  » l’exceptionnalisme arctique « , c’est-à-dire une volonté à Moscou et à Washington de mettre de côté certaines de leurs différences géopolitiques au nom d’intérêts communs.

Icy waters by the Lukoil terminal in Russia’s Nenets autonomous region, which serves tankers using the Arctic route between Europe and Asia. Crédit : Justin Jin/ Panos

S’entendre sur l’eau est une chose, mais le terrain est quelque chose de différent. L’enjeu est énorme. En 2008, le US Geological Survey a estimé que l’Arctique détient 13 % du pétrole non découvert dans le monde et 30 % de son gaz naturel. Cela représente environ 12 trn £ dans les prix d’aujourd’hui, ce qui équivaut à peu près à l’ensemble de l’économie américaine. En d’autres termes, la perspective d’un océan arctique non gelé ouvre les richesses remarquables du pôle Nord.

La concurrence est déjà féroce. La Russie, le Canada, la Norvège et le Groenland ont tous mis le cap sur la dorsale Lomonosov – une chaîne de montagnes sous-marine qui s’étend sur 1 240 milles presque directement à travers le centre de l’océan Arctique et à travers le pôle Nord. C’est sous et autour de cette formation que se trouve près d’un quart des ressources en combustibles fossiles de la Terre.

La Convention des Nations Unies sur le droit de la mer (Unclos) est entrée en vigueur en 1994 – réglementant les zones économiques nationales de 200 milles marins au large dans lesquelles une nation a le droit exclusif de pêcher les eaux et d’exploiter les minéraux sous le fond de la mer. Au-delà de cette limite, les États ayant des côtes arctiques ne sont pas autorisés à pêcher ou à forer. Pourtant, une nation peut faire pression en faveur d’une zone allant jusqu’à 350 milles marins de la côte, ou même plus, si elle peut prouver l’existence d’une formation sous-marine qui est une extension de sa masse terrestre sèche. Ces demandes sont décidées par la Commission des limites du plateau continental de l’ONU, établie dans le cadre de l’Unclos.

Près de 170 pays ont adhéré au traité ou l’ont ratifié. Les États-Unis ont signé Unclos sous la présidence de Bill Clinton, mais le traité n’a jamais été ratifié par le Sénat américain. Les sénateurs républicains en particulier affirment que l’accord soumet les intérêts militaires et commerciaux des États-Unis au contrôle de l’ONU, ce qu’ils détestent. Parmi tous les pays de l’Arctique, l’Amérique est l’exception.

D’autres, cependant, ont utilisé la convention à leur avantage, car ils cherchent à prouver l’étendue de leur plateau continental et, de ce fait, à faire valoir leur revendication en vertu de l’Unclos sur une tranche de l’Arctique. En 2001, la Russie a affirmé qu’elle possédait non seulement le pôle Nord, mais aussi une superficie représentant la moitié de l’Arctique, soit 1 325 000 kilomètres carrés de fonds marins internationaux. Six ans plus tard, pour dramatiser leur revendication, les Russes ont creusé un trou dans la glace, lancé un mini-sous-marin et, au pôle Nord, ont planté un tricolore russe en titane inoxydable sur le fond de l’océan à 4 300 mètres de profondeur. Artur Chilingarov – un explorateur de renom et également vice-président de la Douma – était à bord et il a été salué comme un héros national. « Si, dans cent ou mille ans, quelqu’un descend à l’endroit où nous étions, il verra le drapeau russe », a-t-il dit.

Ces drapeaux théâtraux ont soulevé un tollé international. « Nous ne sommes pas au 15e siècle « , a déclaré Peter MacKay, le ministre canadien des Affaires étrangères. « Vous ne pouvez pas faire le tour du monde et planter des drapeaux et dire : « Nous revendiquons ce territoire. » Le ministre russe des Affaires étrangères, Sergey Lavrov, a répondu : « Chaque fois que les explorateurs atteignent un point que personne d’autre n’a exploré, ils plantent un drapeau… C’était comme ça sur la lune, d’ailleurs ».

Jusqu’à présent, la Russie et le Danemark ont soumis des revendications complètes au pôle Nord et à l’Union européenne.
Lomonosov Ridge, tandis que le Canada devrait présenter sa revendication complète en 2018. Parmi les deux autres États riverains, les États-Unis se sont exclus du jeu parce qu’ils n’ont pas ratifié le traité Unclos, tandis que la Norvège n’a aucune raison géographique de faire une offre. La Russie a récemment essayé de faire pression sur le Danemark pour qu’il entame des pourparlers sur un découpage bilatéral dans le Nord.

Mais les Danois veulent rester dans le processus de l’ONU, même si cela s’avère long et lourd, notamment parce qu’il leur a fallu 12 ans pour recueillir les données scientifiques, pour un coût de 35 millions de livres sterling. Ils considèrent ce processus comme une incitation pour les pays de l’Arctique à résoudre pacifiquement leurs problèmes territoriaux et à exclure les États prédateurs potentiels, notamment la Chine.

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La Russie a joué sur les deux tableaux – en s’engageant dans la diplomatie coopérative au Conseil de l’Arctique et sur les questions territoriales par le biais du droit de la mer de l’ONU, tout en cherchant constamment à s’affirmer sur la scène mondiale. La stratégie à long terme de Poutine a été de reconstruire la position internationale de la Russie depuis son accident humiliant à la fin de la guerre froide. Au cours de la dernière décennie, après avoir restauré la stabilité politique et économique dans son pays, Poutine a mis à l’épreuve l’Occident – en exploitant les possibilités offertes par la Crimée, l’Ukraine et la Syrie. En 2009, la stratégie de sécurité nationale du gouvernement jusqu’en 2020 a été proclamée simplement comme  » transformant la Russie en une puissance mondiale « .

L’Arctique est la clé de voûte de cette politique,
car ce n’est qu’ici – comme l’a dit Poutine en décembre dernier – qu’il y a de réelles possibilités d’expansion territoriale et d’acquisition de ressources. Cela renforce et approfondit le principal atout de l’économie déséquilibrée de la Russie – sa forte dépendance continue à l’extraction et à l’exportation de matières premières, en particulier le pétrole et le gaz – qu’aucun dirigeant moderne du pays n’a été en mesure de changer.

Les ressources naturelles de la région arctique russe représentent déjà un cinquième du PIB du pays. Le pétrole et le gaz sous le pôle Nord ouvre la perspective d’énormes richesses supplémentaires, mais il faudra du temps, de l’argent et de la technologie pour les exploiter, sans parler des marchandages internationaux. Des ramassages un peu plus faciles s’ouvrent sur la rive nord en dégel de la Sibérie – 14 000 milles de côtes de Mourmansk au détroit de Béring – à la fois sur terre et dans les eaux territoriales de la Russie.

Le déglaçage ouvre de nouvelles possibilités pour l’exploitation de certains des minéraux les plus précieux au monde, notamment l’or, l’argent, le graphite, le nickel, le titane et l’uranium, ainsi que l’or, l’argent, le graphite, le titane et l’uranium.
le pétrole et le gaz. Le dégel de la route maritime du Nord le long des côtes russes crée également une voie de navigation lucrative, que le Kremlin sera bien placé pour contrôler. En novembre, Poutine a tenu à préciser que seuls les navires battant pavillon russe pouvaient emprunter cette route commerciale.

Vladimir Poutine et Xi Jinping aspirent à pousser les Etats-Unis de leur piédestal de l’après-guerre froide. Crédit : Carlos Barria/ AFP/ Getty images

En complément de ce scénario économique, la Russie a développé une politique de sécurité pour l’Arctique, impliquant des bases et des brise-glace. En décembre 2014, la Russie a annoncé que Moscou avait l’intention de stationner des unités militaires le long de sa côte arctique et a commencé à verser de l’argent dans les aérodromes, les ports, les stations radar et les casernes. La nouvelle infrastructure comprend deux grands complexes : le trèfle nordique sur l’île de Kotelny Island et le trèfle arctique sur la terre de François-Joseph – à seulement 620 milles du pôle Nord.

Ensemble, les six plus grandes bases arctiques de la Russie dans le Grand Nord abriteront environ un millier de soldats qui y serviront jusqu’à 18 mois d’affilée dans une neige constante, des températures inférieures à zéro en permanence d’octobre à juin et aucune lumière du jour pendant près de la moitié de l’année. Moscou se concentre maintenant sur l’accessibilité des terrains d’aviation tout au long de l’année. Sous Gorbatchev et Eltsine, « nos zones frontalières arctiques ont été dénudées », a déclaré l’année dernière le professeur Pavel Makarevich, membre de la Société géographique russe. « Ils sont en train d’être restaurés. »

Aucun autre pays n’a militarisé son Nord arctique dans une telle mesure. Et aucun ne peut égaler la flotte russe de 40 brise-glace, qui sert à dégager des chenaux à des fins militaires et civiles. Trois brise-glace à propulsion nucléaire, dont le plus gros brise-glace du monde, sont actuellement en construction pour compléter les six brise-glace déjà en service. La Russie donne également à ses navires de guerre une capacité de brise-glace. D’ici 2020, la flotte du Nord, basée près de Mourmansk, devrait recevoir deux corvettes à capacité de glace, armées de missiles de croisière.

Pour être clair sur l’ampleur de l’effort de la Russie : la Finlande (huit navires), le Canada (sept), la Suède (quatre), la Chine (trois), puis l’Amérique (deux) sont les prochains sur la liste des brise-glace. La réponse américaine est menée par la Garde côtière américaine, dont les deux navires sont vieux de plusieurs décennies, principalement destinés à la recherche scientifique et doivent opérer dans l’Arctique et l’Antarctique. « L’amiral Paul Zukunft, commandant de la garde côtière américaine, a déclaré en décembre dernier :  » Une nouvelle réponse occidentale robuste à la montée en puissance de l’armée russe dans l’Arctique est nécessaire. En demandant si l’objectif de la Russie était de « créer le chaos dans l’Arctique » et de « faire de cette région une zone à laquelle les États-Unis se verraient refuser l’accès », il a dit qu’ils devaient supposer que la réponse était « oui ».

Nous ne parlons pas de militarisation à l’époque de la guerre froide. L’armée soviétique avait beaucoup plus de puissance de feu dans l’Arctique et était prête à faire la guerre nucléaire avec les États-Unis. Les bases de l’Arctique étaient des postes de rassemblement pour les bombardiers à longue portée qui voulaient se rendre aux États-Unis. Aujourd’hui, à une époque où se déroule une bataille au ralenti pour les réserves énergétiques de l’Arctique, la Russie est en train de créer une présence militaire conventionnelle, permanente et agile, en petits paquets, très mobile et capable de réagir rapidement.

Toutefois, l’ampleur des ambitions de la Russie dans l’Arctique ne fait aucun doute. En mars 2015, Moscou a mené le plus grand exercice de préparation à grande échelle dans l’Arctique depuis l’effondrement de l’URSS. Elle a déployé 45 000 soldats, 3 360 véhicules, 110 avions, 41 navires de guerre et 15 sous-marins, selon le ministère russe de la défense. Et le 30 juillet 2017, jour de la Marine, la Russie a tenu à montrer sa puissance navale à travers le monde, de Tartous en Syrie à Sébastopol et Vladivostok, et surtout dans les eaux baltes de Saint-Pétersbourg sous l’œil approbateur de Poutine. Jusqu’à un certain point, l’exposition navale de Poutine ce jour-là représentait un village Potemkin. Le budget de la défense de la Russie en 2018, qui s’élève à 32 milliards de livres sterling, est faible comparé aux 500 milliards de livres sterling dépensés par l’Amérique et même aux 140 milliards de livres sterling de la Chine. Pourtant, ce serait une erreur de considérer la flotte russe résurgente comme du bluff et des fanfaronnades.

Les membres de la flotte du Nord de la marine russe participent à l’entraînement dans l’oblast de Mourmansk, dans la région russe de l’Arctique, 2017 Crédit : Lev FEdoseyev\ Tass via Getty images.

Les perceptions comptent autant que la projection d’énergie brute. Dans cette veine, le Kremlin publie régulièrement des photos du président Poutine en tenue de neige, des brise-glace dans l’océan Arctique et des troupes s’entraînant en tenue blanche – brandissant des fusils d’assaut alors qu’elles glissent sur des traîneaux tirés par des rennes. Et maintenant que les forces militaires russes peuvent se déplacer avec agilité pour livrer des frappes précises et mortelles, elles sont beaucoup plus utiles.

Il n’est pas nécessaire que ces forces soient énormes. Si elle est intelligemment déployée, même une petite main militaire peut porter un grand coup avec succès – comme la Russie l’a fait en Ukraine et en Syrie, appelant le bluff de l’Amérique et surmontant l’Occident. Grâce à sa nouvelle présence et à son renforcement militaire, la Russie peut également empêcher d’autres pays d’accéder au terrain polaire – comme la Chine a réussi à le faire dans les mers de l’Est et du Sud de la Chine.

Cependant, pour réaliser ses ambitions, la Russie doit résoudre le problème du Potemkine. Il n’a toujours pas la technologie et les moyens financiers nécessaires pour ouvrir le nouvel Arctique, à terre et en mer. Des ports en eau profonde et des stations d’approvisionnement doivent être construits le long de la Route maritime du Nord, ainsi que des lignes ferroviaires à longue distance, des autoroutes et des réseaux sous-marins de câbles de données à fibres optiques. En raison des sanctions américaines et de l’UE depuis 2014, la Russie ne peut pas compter principalement sur les investissements de l’Occident. C’est pourquoi il a commencé à se tourner vers la Chine pour obtenir de l’argent et des marchés.

Pour le président Xi Jinping, les ambitions de la Russie dans l’Arctique offrent à la Chine l’occasion d’utiliser sa puissance économique pour accroître son influence mondiale. Xi, comme Poutine, considère l’Arctique comme un élément crucial de la vision géopolitique du pays. Maintenant que la République populaire n’est plus un « État en développement » introspectif, a déclaré Xi dans son discours du Nouvel An de décembre 2017, elle a l’intention de devenir le « gardien de l’ordre international ».

Ainsi, l’alliance arctique sino-russe n’est pas seulement la conséquence du changement climatique, mais aussi un produit de la realpolitik. Et le lien s’est resserré grâce à l’arrivée de Donald Trump à la Maison-Blanche. Moscou et Pékin aspirent depuis longtemps à pousser les Etats-Unis de leur piédestal de l’après-guerre froide en tant que « hégémonie » et « seule superpuissance » du monde. L’abstention de l’Amérique de la politique de pouvoir dans l’Arctique leur offre un cadeau inattendu.

L’échelle de la vision de Xi est remarquable. En 2013, la Chine s’est lancée dans l’initiative « One Belt, One Road », le plan d’infrastructure étrangère le plus coûteux de l’histoire. Il s’agit d’une stratégie de développement à deux volets, englobant la « Ceinture économique de la route de la soie » et la « Route de la soie maritime du XXIe siècle », qui, ensemble, tracent un ensemble hautement intégré de corridors économiques terrestres et maritimes reliant des milliers de kilomètres de marchés de l’Asie à l’Europe occidentale. A la fin de l’année dernière, Xi a appelé à une étroite coopération sino-russe sur la Route maritime du Nord afin de réaliser ce qu’il a appelé une « Route de la soie sur glace ». Bien qu’elle soit présentée en termes d’avantages mutuels, l’Initiative ceinture et route est un moyen de renforcer l’influence et la sécurité de la Chine le long de sa périphérie stratégiquement importante.

En faisant du plan d’infrastructure une partie intégrante de sa constitution et en annonçant que d’ici 2050 la Chine serait une  » première puissance mondiale « , Xi a fait preuve d’une réflexion à long terme à grande échelle. Il l’a fait en suscitant une véritable excitation au sujet de l’avenir – un ton si différent de celui du petit négativisme sur la grandeur perdue qui émane de Trump.

En effet, c’est le genre de leadership visionnaire dont Washington n’a pas fait preuve depuis le début de la guerre froide, lorsqu’il a entrepris de reconstruire l’Europe occidentale à la manière américaine. Et une fois que l’initiative Belt and Road atteindra le montant prévu de 1 000 milliards de dollars, ce sera presque huit fois la valeur réelle du plan Marshall de l’Amérique.

La vision globale de Xi est combinée à des tactiques diplomatiques astucieuses. Sa série de visites d’État en mai 2017 en Finlande, en Alaska et en Islande n’est pas une coïncidence. La Finlande était sur le point de succéder aux États-Unis à la présidence tournante du Conseil de l’Arctique, qui sera suivie par l’Islande deux ans plus tard. Mais Xi a également vu sa visite en Finlande comme une chance de renforcer son soutien en Europe, le plus grand partenaire commercial de la Chine. En Islande – située au carrefour des voies maritimes transatlantiques et de la porte d’entrée de l’océan Arctique – la Chine a profité de la récession financière mondiale pour pousser un accord de libre-échange, conclu en 2013. La nouvelle ambassade de Chine à Reykjavik est la plus grande du pays.

Dans cette stratégie systématique pour l’Arctique, officiellement dévoilée dans un grand livre blanc chinois intitulé « Polar Silk Road » le 26 janvier 2018, Pékin a généralement évité les cornes de verrouillage directement avec les Etats-Unis. Mais l’Amérique, sous Trump comme sous Obama, n’a pas montré beaucoup d’intérêt pour la région – même au niveau de la construction de brise-glace, et encore moins dans le cadre d’une stratégie sur 30 ans. Et, en tout cas, la Chine a été heureuse de se cacher derrière le tablier russe. Certes, l’axe Pékin-Moscou fonctionne pour l’instant comme un mariage de convenance mutuelle.

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L’Arctique a été décrit comme la « dernière frontière du monde », le « dernier point blanc sur la carte ». Maintenant, il commence à être coloré. Au fur et à mesure que le climat change, son paysage de glace deviendra un paysage marin. Et une région qui n’appartenait à personne sera divisée – par la coopération ou le conflit, ou peut-être un mélange des deux. Ce qui pourrait s’avérer être le nouvel ordre mondial – un nouveau système multipolaire de politique internationale – y prend forme, alors que la Russie et la Chine cherchent à contester une hégémonie américaine qui, à leurs yeux, dure depuis trop longtemps.

Les deux voient grand. Mais la Chine de Xi a des poches beaucoup plus profondes et opère avec beaucoup plus de perspicacité diplomatique que la Russie de Poutine. Cette combinaison de vision, d’argent et de finesse n’existe nulle part dans le monde occidental – certainement pas dans l’État de Washington de Trump. Quant à Brexit Britain, qui est censé entrer dans une nouvelle ère mondiale, il semble à peine capable de lever les yeux au-delà de la politique de pouvoir de Westminster. l

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